Friday 24 february 2012 5 24 /02 /Feb /2012 18:54

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En la primera parte de esta entrega se mencionó muy brevemente el programa historiográfico de Joseph Needham. Aprovechando los ensayos publicados en su honor en el volumen Chinese Science, de Nakayama y Savin (MIT Press, 1973) presento aquí algunos de los aspectos más importantes de su pensamiento. Joseph Needham nació en 1900. Pertenece, por ello, a una generación que estaba demasiado joven para ir a la guerra; la suya es la primera generación de la posguerra y aquella en la que los cambios generacionales de un siglo a otro serían más profundos. Dado el éxito que el marxismo tuvo en la década de los treintas y cuarentas en Inglaterra, Needham estuvo teóricamente cerca de aquel grupo de historiadores (Maurice Dobb, Eric Hosbawm, E. T. Thompson, Arthur Leslie Morton y Christopher Hill) conocido como la escuela marxista de Inglaterra. Dicho grupo generó una metodología y un acercamiento a la historia social (la llamada historia desde abajo) que estudiosos como Needham y Bernal implementaron en en el ámbito de la historia de la ciencias.

Pero un acontecimiento anterior marcó la carrera de Joseph Needham como historiador de las ciencias. Me refiero al congreso de historia de la ciencia de 1931, en la ciudad de Londres, en el que Needham fue un participante activo. Influidos por las tesis de una 'teoría científica enraizada en la sociedad' que la delegación rusa presentó en una de las sesiones de dicho congreso, muchos científicos ingleses -como sus colegas J. B. Haldane y Lancelot Hogben-  extendieron su interés de la química y la biología a los problemas sociales.

Como biólogo, Joseph Needham pasó de ser un defensor del neo-vitalismo a las propuestas metafísicas organisistas de Alfred N. Whitehead, en las que el autor de Ciencia y civilización en China vio una síntesis de mecanisismo y vitalismo.

En cuanto a la interpretación de la ciencia China hay tres aspectos que Needham destaca: 1- la contribución taoista a la ciencia; 2- la ciencia organisista china contrastada con la ciencia mecanisista occidental; 3- las relaciones de las leyes de la naturaleza y una ley natural.

Señala Needham que el aprendizaje en China es polar. Son antípodas el pensamiento confuciano 'masculino', de la clase gobernante, y el pensamiento taoista 'femenino', de los gobernados. Los estudios y la enseñanza de la élite sobre la irrigación,  la administración y la astronomía calendárica se oponen a las técnicas populares de la química, la farmacología, la botánica y la minerología. El taoismo, en este sentido, es antiortodoxo. Sobra decir que como biólogo y como hombre de izquierda Needham estaba identificado con esta última corriente. La ciencia no habría florecido bajo el feudalismo confuciano; solamente en una tradición distinta (el llamado período de las cien escuelas de filosofía) fue que ocurrió dicho avance. A esta evolución de la ciencia Needham la vio como un 'desarrollo dialéctico'.

En este mismo orden de ideas, Needham se preguntaba, al comparar la evolución de la ciencia en Oriente y Occidente, ¿por qué teniendo todos los ingredientes científicos y tecnológicos en China no ocurrió una revolución científica como en Europa alrededor de 1600? ¿Por qué China perdió su lugar preponderante en la ciencia y su civilización se estancó justamente cuando la de Europa comenzó a despuntar? en 1944, en su ensayo titulado Sobre ciencia y cambio social ya se planteaba dichas incógnitas y daba una respuesta influida por el joven Wittfogel: el desarrollo de una burguesía no era  posible dentro de una sociedad burocrática confuciana. Pero hasta el final de su vida Joseph Needham no dejó de ofrecer respuestas alternativas a la incógnita china, así como redescubir antiguas aportaciones a la ciencia que la China clásica realizó hace más de dos mil años.

El tercer y final aspecto de su pensamiento consisitió en rescatar el diálogo de civilizaciones en los encuentros que China tuvo con Occidente: Leibniz, los jesuitas, las academias de ciencias, los intercambios de ideas y conocimientos médicos y farmacológicos; así como la apropiación de la ciencia occidental en Asia. Para Joseph Needham lo que llamamos ciencia moderna es una síntesis de estos encuentros.

Por Carlos de Landa - Comunidad: TODO LO SÓLIDO SE DESVANECE EN EL AIRE
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